Williamina Paton Stevens Fleming

Williamina Paton Stevens Fleming, tenia una personalitat magnètica i un rostre atractiu, amb ulls brillants i vius que augmentaven l’encantador efecte que, a l’entrar, deixava en l’aire una salutació alegre, adornat d’accent escocès. A Edward Pickering, entre les habilitats hi havia la d’identificar el talent, no li va passar desapercebut ni un instant que, a més, la nova serventa tenia una educació i intel·ligència clarament superiors. Així que va esperar que tornés d’Escòcia, a on Williamina havia tornat per donar a llum al seu fill i, d’acord va posar el peu de nou a Boston a l’abril de 1881, li va oferir treball a l’Observatori. De moment, com a ajudant en tasques administratives i per fer càlculs rutinaris en els quals, en la seva visió d’aleshores, una dona mostraria especial destresa. Al menys, més que els seus ajudants homes.

Pickering era un professor de Física al comandament d’un observatori astronòmic, el que no va ser fàcil d’assumir per a la vella guàrdia de Harvard. Creia que era el moment d’introduir nous mètodes. Deixar enrere l’antiga astronomia de posició i moviments per donar pas a la fotometria i als estudis espectrals. I tot i que encara sense la base física que permetés conèixer la naturalesa dels objectes, tenia clar que el camí era l’obtenció i classificació de la major quantitat de dades. Per això va posar la tècnica per davant de la ciència. Amb el suport del seu germà menor William Henry, va començar per adoptar el mètode d’obtenció d’espectres estel·lars mitjançant la col·locació d’un prisma a l’objectiu del telescopi, per seguir millorant les tècniques espectroscòpiques al llarg de tota la dècada dels 80.

En el 1886 van arribar els diners de la mà de la vídua d’Henry Draper, un pioner en l’obtenció de fotografies d’espectres d’estrelles. En memòria del seu marit i per a la finalització del seu somni de realitzar un gran catàleg, interromput per una mort prematura, Mary Draper va decidir finançar els treballs de Pickering. Fidel al seu pragmatisme i poc complex davant les novetats, Pickering no va perdre un moment. La seva experiència amb Williamina Fleming no podia haver estat millor, així que va contractar a nou dones més per realitzar els càlculs rutinaris i la classificació dels espectres en les plaques fotogràfiques.
Era un equip de calculadores humanes que passarien a ser conegudes com “els ordinadors de Harvard” o “l’harem de Pickering”, segons es fos millor o pitjor intencionat. Un grup de dones que seguiria augmentant en els anys següents, i entre les que es trobaran algunes del les més rellevants astrofísiques de la història. I un autèntic xollo, a la fi, per al pragmàtic Pickering, que es va fer amb un brillant equip de 10 especialistes a preu de 5 ajudants homes (la discriminació salarial ve de lluny). Com a responsable va anomenar a Nettie Farrar, que tan sols uns mesos després abandonaria la seva carrera per casar-se. Pickering no va tenir dubtes: la substituiria Mrs. Fleming.
Laboriosa, incansable i amb el coratge suficient per defensar els seus resultats, Williamina Fleming va identificar i va classificar els espectres de més de 10.000 estrelles. Va ampliar la classificació de quatre grups de Secchi i va introduir un nou esquema basat en 16 tipus, prenent com a referència les línies d’absorció de l’Hidrògen, identificats alfabèticament des d’A a N (saltant la J), més les lletres O per estrelles amb línies brillants de emissió, P per nebuloses planetàries i Q per les estrelles que no encaixaven en els grups anteriors. Aquesta primera entrega del catàleg Draper, en compensació pel finançament rebut, la va publicar Edward Pickering en 1890 sense figurar Fleming com a autora (encara que sí està citada a l’interior i, posteriorment, no va dubtar a fer reconeixement públic de la seva autoria) i és la base de la classificació espectral avui en ús (classificació de Harvard).

L’arribada d’espectres cada vegada de major resolució i la instal·lació d’un telescopi a Arequipa, Perú, a l’Hemisferi Sud, va permetre a l’equip dirigit per Fleming i Pickering evolucionar en la classificació, sobretot amb les decisives aportacions d’altres 2 “calculadores” , Antonia C. Maury i Annie J. Cannon, que van reordenar els grups espectrals i van augmentar el nombre d’estrelles classificades. En la publicació de les extensions del catàleg Draper liderades per Maury (1897) i Cannon (1901 i diverses altres fins a la seva mort en 1941) ja figuren elles com les autores de la feina. En total, les classificacions d’estrelles dutes a terme per aquestes dones van ser més de 400.000.

L’aportació de Williamina Fleming podria considerar decisiva i envejable per a qualsevol astrònom fins aquí, però se li ha de sumar el descobriment de 10 supernoves i més de 300 estrelles variables, de les quals va mesurar la posició i magnitud de 222 d’elles (1907), com part de la línia de treball que portaria a una altra eminent “ordinador de Harvard”, Henrietta Swan Leavitt, a realitzar un dels descobriments fonamentals de l’astrofísica: la relació període-lluminositat de les Cefeides, la base del mesurament de distàncies en l’ Univers. Finalment, 59 nebuloses, entre les que es troba un dels objectes més bonics i fotografiats de el firmament, la nebulosa Cap de Cavall a la constel·lació d’Orió (1888). Un sol d’aquests descobriments serviria per compensar els sacrificis de qualsevol astrònom. Abans que una pneumònia es portés a Mina als 54 anys, encara va tenir temps de publicar una última classificació d’un tipus d’estrelles amb un espectre especialment particular i color blanc que donarà lloc al que posteriorment es denominarà “nanes blanques”.

L’èxit en l’acompliment de les seves tasques i la seva capacitat de treball van acabar carregant-la amb tasques més prosaiques que l’allunyaven, amb enuig per la seva part, de la ciència. Mrs. Fleming va ser nomenada conservadora de la col·lecció fotogràfica de l’Observatori, essent aquest el primer càrrec orgànic ocupat per una dona. Però també va gastar innombrables hores, per exemple, en tasques d’edició i correcció de les cròniques l’Observatori. El seu sou “de dona”, molt inferior al dels seus companys homes, va ser un altre dels seus motius de protesta permanents, potser parcialment compensat, a canvi, pel reconeixement i honors que va tenir de nombroses societats astronòmiques.

Theme: Overlay by Kaira Copyright: Jaume Mas
Barcelona, Catalunya

Este sitio web utiliza cookies para que usted tenga la mejor experiencia de usuario. Si continúa navegando está dando su consentimiento para la aceptación de las mencionadas cookies y la aceptación de nuestra política de cookies, pinche el enlace para mayor información.plugin cookies

ACEPTAR
Aviso de cookies